Kann ein globales Abkommen die Plastikflut stoppen?

2018 durchlief die Kunststoffindustrie einen tiefgreifenden Wandel: China führte sein National Sword-Programm ein und verbot den Import der meisten Kunststoffabfälle. Seit 1992 hat das Land 45 Prozent des weltweiten Plastikmülls absorbiert. Das ist jetzt vorbei. Über Nacht organisierten sie den globalen Kunststoffhandel neu, indem sie Endabfälle nach Malaysia, Vietnam, Thailand, Indonesien und Indien verlagerten. Die Covid-19-Pandemie und der Krieg in der Ukraine haben die Produktion und Lieferung von Kunststoffen weiter erschwert. Und Länder, die plötzlich mit Plastikmüll überschwemmt werden, weil sie nicht über die Möglichkeiten verfügen, ihn zu verarbeiten, führen oft Verbote ein, deren Durchsetzung fraglich bleibt.

Der illegale Handel mit Plastik nimmt zu

Vor dem Hintergrund dieser Lücke spielt laut der internationalen Polizeibehörde Interpol die organisierte Kriminalität eine immer wichtigere Rolle beim Handel mit illegalem Plastikmüll. Das macht die Datenerhebung noch komplizierter. Plastik wird falsch deklariert, versteckt oder so transportiert, dass es nicht gesichert werden kann. Auf diese Weise wird das ohnehin schon erhebliche CO2– Der Plastik-Fußabdruck hat sich vervielfacht.

Um dies einzudämmen, wurde 2019 das Basler Übereinkommen über die Kontrolle des grenzüberschreitenden Transports und die Entsorgung gefährlicher Abfälle (kurz Basler Konvention) verschärft. Plastik gilt laut Beschluss als gefährlicher Abfall, der nachverfolgt und dokumentiert werden muss. Einer der Schwachpunkte des Abkommens ist, dass die Vereinigten Staaten, die eine riesige Menge an Plastikmüll haben, es nicht unterzeichnet haben. Innerhalb der Staatsgrenzen stuft die US-Umweltschutzbehörde Kunststoff als festen Siedlungsabfall und als ungefährliches Material ein, das nur minimal überwacht werden muss. Es gibt jedoch Bestrebungen, Kunststoffe als giftig einzustufen, nach dem Vorbild der Basler Konvention und Ländern wie Kanada, die die Situation im vergangenen Jahr geändert haben. Bauabfall aus Kunststoff wird ebenfalls nicht in die Abrechnung einbezogen.

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Trotz der vielen Missverständnisse füllen lokale Aktivisten gelegentlich die Datenlücken. Dazu gehört zum Beispiel die Person, die entdeckte, dass eine Papierlieferung, die in einem Hafen in Ost-Java, Indonesien, ankam, tatsächlich mit Plastik durchzogen war. Dies ist nur eines von vielen Beispielen, die bei einer Presseveranstaltung im Juni herauskamen, bei der das gemeinnützige Basler Aktionsnetzwerk (BAN) seinen Bericht über das erste Jahr seit der Verschärfung der Basler Konvention vorstellte. Das Office of Plastics and Toxics in Seattle kam zu einem düsteren Ergebnis. BAN-Gründer und CEO Jim Puckett berichtete, dass sich viele Länder weigerten, die neuen Regeln umzusetzen oder durchzusetzen. Ihm zufolge bedrohen die Verstöße „die Integrität des Abkommens“.

„In Afrika gibt es bereits einen regelrechten Plastik-Tsunami“Leslie Adogame, Executive Director einer nigerianischen Denkfabrik

Die falsch gemeldete Lieferung nach Indonesien war nur ein Zeichen für die Plastikflut, die das Land heimgesucht hat. Die Menge an Plastikmüll, die der Inselstaat importiert, hat sich 2021 im Vergleich zu 2020 mehr als verdoppelt. Südostasien ist nur eine von vielen Regionen, die im Plastikmüll ertrinken, was das globale Ungleichgewicht der Umweltverschmutzung weiter verschärft. Dies gilt für den gesamten Lebenszyklus von Kunststoffen – von der Öl- und Gasförderung über den Standort von Fabriken bis hin zur Abfallwirtschaft. „Afrika hat bereits einen regelrechten Plastik-Tsunami“, sagt Leslie Adogame, Geschäftsführerin des in Lagos ansässigen Think Tanks Sustainable Research and Action for Environmental Development Nigeria.

Kunststoffabfälle werden in der Regel nicht von den Ländern angenommen, in denen der Kunststoff hergestellt oder verwendet wurde. Und vielen Ländern am Ende der Kunststoffrecyclingkette fehlen die Kapazitäten, um Zollbeamte auszubilden oder moderne Recyclinganlagen zu bauen. So wird „Afrika zur Müllhalde“, sagt Adogame. Ähnliche Geschichten über den sogenannten Trash-Kolonialismus kommen aus Südostasien und Lateinamerika. All dies trägt zu der Unsicherheit darüber bei, wo die Kunststoffe landen.

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Diese Einschränkungen machen sich auch bei der Datenerhebung bemerkbar. Laut Alexander Turra steht Brasilien beispielsweise nur ein Bruchteil der US-Ressourcen für die Ozeanüberwachung zur Verfügung. Aber anstatt alles im Detail zu messen, empfiehlt er, Leute darin zu schulen, vereinfachte Daten zu sammeln. Ist ein Strand sauber, sehr schmutzig oder irgendwo dazwischen? Dieses Detail reicht.

Auf der Suche nach den Daten

Andere Experten stimmen zu: Angesichts der sich verschärfenden Plastikverschmutzungskrise und der laufenden Bemühungen, Wissenslücken zu schließen, ist es wichtig, sich auf einige Schlüsselbereiche zu konzentrieren. „Es ist auf jeden Fall wichtig, Prioritäten zu setzen“, sagt Margret Spring. „Dazu müssen wir die größten Schadstoff-Hotspots identifizieren.“

Gleichzeitig eröffnet die technologische Entwicklung neue Möglichkeiten der Datenerhebung. Dazu gehören zum Beispiel GPS-Tracker für Containerschiffe, die Plastikmüll transportieren, erklärt Jim Puckett. „So ist der Abfall wirklich lückenlos rückverfolgbar“, sagt er. “Das ist die Zukunft.” Eine solche Nachverfolgung kann dazu beitragen, Verstöße gegen die Kunststoffabfallverordnung zu verfolgen und das Wissen der Forscher über die weltweite Bewegung von Kunststoffen zu verbessern.

Ein internationales Team unter der Leitung von Frauen, teilweise finanziert von der National Geographic Society, etikettierte 500-ml-PET-Flaschen mit Satelliten-Tags und versenkte sie im Ganges. Das Projekt untersucht 40 Standorte entlang des Flusses in ländlichen und städtischen Gebieten, sowohl vor als auch nach Monsunregen. Bei der Probenahme wurde festgestellt, dass drei Viertel des vom Regen weggespülten Mülls aus Plastik bestand. Das Team und andere Forscher ließen mit Sensoren ausgestattete Flaschen in das Gangesdelta fallen und beobachteten drei Monate lang, wie der Mann mehr als 2.800 Kilometer entlang der indischen Küste zurücklegte. Auf dem offenen Ozean helfen GPS-Tracker dabei, die geschätzten 50 Millionen Kilogramm an Fanggeräten zu lokalisieren, die jedes Jahr zurückgelassen, verloren oder weggeworfen werden. Auch dieser Abfall taucht nicht in der Plastikverschmutzungsbilanz auf.

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Andere Daten stammen von Sensoren auf Satelliten, Flugzeugen, Drohnen oder Schiffen. Beispielsweise verwenden Forscher die Copernicus Sentinel-2-Satelliten der Europäischen Union, um nach Meeresmüll zu suchen, der sich auf der Meeresoberfläche ansammelt. Der Einsatz von Satellitenbildern und maschinellem Lernen zur Unterstützung solcher Ozeanexpeditionen steckt noch in den Kinderschuhen.

Forscher auf der ganzen Welt hoffen, dass die Dynamik, die sich rund um das globale Kunststoffgeschäft entwickelt, dazu beitragen wird, unterschiedliche Informationen zu einem kohärenten Bild zusammenzufügen, das dann zu einer politischen Leitplanke wird. Es bleibt zu hoffen, dass die Rechtsprechung auch im Hinblick auf neue Erkenntnisse zu Kunststoffen flexibel bleibt.

„Vieles davon verstehen wir bereits. Regierungen auf der ganzen Welt müssen Prioritäten setzen und die Industrie muss bereit sein für Veränderungen“, sagt Chelsea Rochman. „Wir müssen nur schauen, wo der Klimawandel ist, was die Daten sind und welche Katastrophen auf der ganzen Welt passieren, weil wir nicht schnell genug handeln“, sagt er. “Ich möchte nicht, dass uns das mit Plastik passiert.”

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